Más de 450 potenciales nuevos planetas fueron descubiertos por el telescopio espacial Kepler, comunicó esta semana la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA).

De los cuerpos hallados, cuatro tienen el doble del tamaño de la Tierra, mientras que otro gira alrededor de su sol en 242 días.

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Considerable aumento

«No hay mejor manera de comenzar la misión extendida de Kepler que descubrir más planetas que puedan tener vida», señaló Christopher Burker, uno de los científicos responsables de esa misión y del análisis de datos.

Desde que el último catálogo fuera hecho público en febrero de 2012, el número de potenciales mundos descubiertos por Kepler se ha incrementado en un 20% y ahora asciende a 2.740 posibles planetas que orbitan 2.036 estrellas. Los incrementos más importantes se observan en el número de los que son del tamaño de la Tierra y mayores (supertierras), que crecieron un 43 y un 21%, respectivamente.

Basados en las observaciones realizadas desde mayo de 2009 a marzo de 2011, los resultados muestran un aumento constante en el número de candidatos a planetas de menor tamaño y en el número de estrellas con más de un candidato.

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Buscador de mundos

Lanzado en marzo del 2009, el telescopio espacial Kepler orbita alrededor del Sol en la búsqueda de planetas extrasolares, que tengan un tamaño similar a la Tierra. En principio, estaba previsto que su misión concluyera en el 2012.

El telescopio espacial Kepler identifica los planetas candidatos midiendo la variación del brillo de 150.000 estrellas. Si un planeta pasa o «transita» por delante del astro anfitrión, se producirá una variación en el brillo. Hacen falta al menos tres tránsitos para interpretar la señal como la de un potencial planeta.

Los científicos analizaron más de 13.000 señales de tránsito para eliminar falsos positivos provocados por la instrumentación de naves espaciales y fenómenos astrofísicos.

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Cuenta atrás

Los candidatos requieren otras observaciones de seguimiento y análisis para ser confirmados como planetas. A principios de 2012, 33 candidatos hallados por Kepler fueron confirmados como planetas.

En la actualidad, hay 105. «La cuestión no es si nos encontramos con un auténtico gemelo de la Tierra, la cuestión es cuando», afirma Steve Howell, científico del proyecto de la misión Kepler en el Centro Ames de la NASA. La cuenta atrás ya ha comenzado.

A partir de los hallazgos de este telescopio espacial, investigadores del Instituto Caltech, de Pasadera, California, Estados Unidos, estimaron que en la Vía Láctea existen 100 mil millones de planetas.

Si quieres saber cuáles fueron los últimos mundos descubiertos pisa aquí:
http://exoplanetarchive.ipac.caltech.edu/index.html

Fuente: Prensa Latina, ABC, Agencias

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